Elizabeth Gaskell: Sofisticada e inquieta

¡Hola a todos!

Hoy en la sección personajes, vengo a hablaros sobre una de las escritoras que más me gustan. Autora de obras bien conocidas como Norte y Sur, Esposas e hijas o Cranford,  novelista consagrada a hablar de los temas sociales de la época victoriana, y la mejor amiga de Charlotte Brontë. De hecho, a ella le debemos la primera biografía de la autora inglesa (aunque algo retocada). Estoy hablando de Elizabeth Gaskell. ¡Vamos a conocerla un poco más!

Elizabeth_Gaskell

La novelista nació en Chelsea, un barrio de Londres, el 29 de septiembre de 1810, como Elizabeth Cleghorn Stevenson. Hija de William Stevenson, un antiguo pastor de la iglesia unitaria y escritor, la madre de Elizabeth, segunda esposa de su padre, falleció cuando esta era aún un bebé, así que su padre decidió mandarla a vivir con su tía materna, Hannah Lumb a Knutsford, Cheshire. Allí frecuentaba la casa de sus abuelos, con los que tenía muy buena relación. De los ocho hermanos que tuvo, solo ella y su hermano John llegaron a la edad adulta. Aunque apenas se veían, la relación entre padre e hija fue siempre cercana. Con quien sí tuvo una relación estrecha fue con su hermano John, que siempre solía visitarla en casa de su tía y sus abuelos. Su hermano acabó destinado en la Marina Mercante, y desapareció repentinamente en una misión en la India.

Elizabeth adoraba la vida rural y tuvo una vida feliz en Knutsford, el pueblo que luego inmortalizaría en su obra Cranford. En cuanto a su educación, asistió a la escuela de Miss Byerlys en Barford House, y después continuó su formación en Avonbank en Stratford-on-Avon. Allí recibió la educación elemental para jóvenes damas, mientras su tía le daba para leer a los clásicos literarios. Su padre siempre apoyó su interés por la lectura y la escritura. Su hermano John además, siempre le enviaba libros y le contaba sus experiencias en sus viajes con la Marina Mercante.

A pesar de ser feliz junto a su tía y disfrutar de la naturaleza, Elizabeth siempre buscó nuevas experiencias. Por eso, viajó a Londres y se reunió con parte de la familia de su madre. Después viajó a Newcastle-upon-Tyne con la familia del reverendo William Turner, y de allí a Edimburgo. En esa época, conoció al pastor unitario William Gaskell, con quien se casaría en 1830 en Knutsford. La pareja, que siempre se apoyó mutuamente, pasó su luna de miel en el norte de Gales y se instalaron en Manchester, donde William tenía su propia parroquia. Tuvieron seis hijos, de los cuales solo sus cuatro hijas llegaron a la edad adulta. La muerte de sus dos hijos le sirvió de catársis para escribir su novela Mary Barton.

Tiempo después los Gaskell viajaron a Bélgica y después a Alemania. Allí, Elizabeth tuvo la oportunidad de conocer la literatura alemana, lo que le influyó notablemente en alguno de sus trabajos. Su primera novela, Mary Barton fue publicada con gran éxito en 1848, recibiendo favorables críticas. Después de instalarse definitivamente en Manchester, Elizabeth se dedicó plenamente a la escritura. A su casa asistían numerosos intelectuales, entre ellos, su mejor amiga, Charlotte Brontë, que la visitó en tres ocasiones. Tras la muerte de Charlotte, su padre Patrick Brontë le pidió a Gaskell que escribiera su biografía. La autora, según se supo después, omitió mucha información acerca de Charlotte Brontë, dejando de lado los aspectos más oscuros y negativos de su personalidad y pensamiento, y creando una imagen idealizada de la escritora.

A lo largo de todos esos años, llegarían más trabajos suyos, como Moorland Cottage (1850), Cranford, publicada en varias entregas en la revista fundada por Charles Dickens Household Words, al igual que Lizzie Leigh y Norte y sur, o su novela Ruth (1853). En todas ellas, la autora nos muestra tanto la vida en las grandes ciudades industriales (Norte y Sur) como en la Inglaterra rural (Esposas e hijas; Cranford) con un enorme realismo, básicamente, documentando su época. Por eso, Gaskell es conocida como  una especie de historiadora literaria, por la importancia y referencia histórica de sus obras. Pero no solo escribió novela, también publicó historias cortas, de fantasmas, y hasta poemas. Otra de las características de su obra es la importancia de la tolerancia religiosa, mostrando siempre a personajes que chocaban en ese aspecto.

 La autora muere en Holybourne, Hampshire el 12 de noviembre de 1865, a los 55 años. Su hogar en Manchester quedó durante muchos años abandonado, pero la Universidad de Manchester decidió que eso no podía ser, y la adquirieron en 1969. Después pasó a ser propiedad del Manchester Historic Buildings Trust, que terminó la restauración en 2011, y hoy en día se puede visitar. El ayuntamiento de esta ciudad también ha creado un premio que lleva su nombre, que otorga a las mujeres que se implican en actividades caritativas. La escritora tiene su propio homenaje en el Rincón de los Poetas en la abadía de Westminster. Su obra ha sido discutida y revisada a lo largo de estos años, y se ha llegado a la conclusión de que la escritora era una mujer adelantada a su época. Mostraba los problemas sociales de la era industrial de una manera diferente, incluso describiendo los conflictos entre trabajadores y patrones, algo poco habitual en la época. Sus novelas más populares has sido llevadas a la televisión y reeditadas una y otra vez a los largo de los años. Desde luego, si quieres conocer la era industrial y la época victoriana, sus novelas están llenas de información valiosa que nos describe con detalle los conflictos y vicisitudes de su tiempo.

 

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